Gatunek wiecznie zielonego szpilkowego drzewa lub dużego krzewu. Osiąga 20 m wysokości. Rośnie bardzo wolno, początkowo 10-15 cm rocznie, potem przyrost ustaje.

Korona w młodości stożkowata, później zaokrąglona, bardzo gęsta. Kora cienka, łuszcząca się, brązowawa.

Cis pospolity jest gatunkiem trudnym w hodowli. Wymaga bardzo żyznych i wilgotnych gleb. Jest wrażliwy na mrozy i suszę. Żyje bardzo długo, nawet do 300 lat.

Dawniej był ceniony jako źródło trwałego i twardego drewna, z którego wykonywano broń, naczynia oraz który wykorzystywano budownictwie. Z tego powodu cisy były intensywnie wycinane i prawie całkowicie wyginęły. Obecnie drzewo to jest ściśle chronione na terenie całego kraju.

Cis pospolity jest często sadzony w ogrodach i parkach jako roślina ozdobna.

Wszystkie części drzewa oprócz osnówki zawierają trującą substancję – taksynę.